La ciencia que todo el mundo necesita saber sobre el cambio climático, en 6 gráficos

Por Betsy Weatherhead

Científico sénior, Universidad de Colorado Boulder

 

 

Con la conferencia climática de las Naciones Unidas en Escocia centrando la atención en las políticas de cambio climático y el impacto del calentamiento global, es útil comprender lo que muestra la ciencia.

Soy un  científico atmosférico  que ha trabajado en ciencias y evaluaciones climáticas globales durante la mayor parte de mi carrera. Aquí hay seis cosas que debe saber, en gráficos.

¿Qué está impulsando el cambio climático?

El enfoque principal de las negociaciones es el dióxido de carbono, un gas de efecto invernadero que se libera cuando se queman combustibles fósiles (carbón, petróleo y gas natural), así como por incendios forestales, cambios de uso de la tierra y fuentes naturales.

La Revolución Industrial de finales del siglo XIX inició un enorme aumento en la quema de combustibles fósiles. Impulsó hogares, industrias y abrió el planeta para viajar. Ese mismo siglo, los científicos identificaron el potencial del dióxido de carbono para aumentar las temperaturas globales , lo que en ese momento se consideró un posible beneficio para el planeta. Las mediciones sistemáticas comenzaron a mediados de la década de 1900 y han demostrado un aumento constante del dióxido de carbono, y la mayoría de él se puede atribuir directamente a la combustión de combustibles fósiles.

Una vez en la atmósfera, el dióxido de carbono tiende a permanecer allí durante mucho tiempo. Una parte del dióxido de carbono liberado a través de las actividades humanas es absorbida por las plantas y otra parte es absorbida directamente en el océano, pero aproximadamente la mitad de todo el dióxido de carbono emitido por las actividades humanas hoy permanece en la atmósfera, y probablemente permanecerá allí durante cientos. de años , influyendo en el clima a nivel mundial.

Durante el primer año de la pandemia en 2020 , cuando menos personas conducían y algunas industrias se detuvieron brevemente, las emisiones de dióxido de carbono de los combustibles disminuyeron aproximadamente un 6%. Pero no detuvo el aumento en la concentración de dióxido de carbono porque la cantidad liberada a la atmósfera por las actividades humanas excedía con creces lo que la naturaleza podía absorber.

Si la civilización detuviera sus actividades de emisión de dióxido de carbono hoy, aún tomaría muchos cientos de años para que la concentración de dióxido de carbono en la atmósfera cayera de manera lo suficientemente natural como para equilibrar el ciclo del carbono del planeta debido a la larga vida del dióxido de carbono en la atmósfera. .

Cómo sabemos que los gases de efecto invernadero pueden cambiar el clima

Múltiples líneas de evidencia científica apuntan al aumento de las emisiones de gases de efecto invernadero durante el último siglo y medio como un impulsor del cambio climático a largo plazo en todo el mundo. Por ejemplo:

Cuando los niveles de dióxido de carbono han sido altos en el pasado, la evidencia muestra que las temperaturas también han sido altas. Basado en Salawitch et al., 2017, actualizado con datos a finales de 2020 , CC BY
  • Los registros a largo plazo de núcleos de hielo , anillos de árboles y corales muestran que cuando los niveles de dióxido de carbono han sido altos, las temperaturas también lo han sido.
  • Nuestros planetas vecinos también ofrecen evidencia. La atmósfera de Venus está llena de dióxido de carbono y, como resultado, es el planeta más caliente de nuestro sistema solar, a pesar de que Mercurio está más cerca del sol.

Las temperaturas están subiendo en todos los continentes

El aumento de las temperaturas es evidente en los registros de todos los continentes y océanos.

Sin embargo, las temperaturas no aumentan al mismo ritmo en todas partes. Una variedad de factores afectan las temperaturas locales, incluido el uso de la tierra que influye en la cantidad de energía solar que se absorbe o refleja, las fuentes de calefacción locales como las islas de calor urbano y la contaminación.

El Ártico, por ejemplo, se está calentando unas tres veces más rápido que el promedio mundial, en parte porque a medida que el planeta se calienta, la nieve y el hielo se derriten, lo que hace que la superficie absorba, en lugar de reflejar, la radiación del sol. Como resultado, la capa de nieve y el hielo marino retroceden aún más rápidamente.

¿Qué le está haciendo el cambio climático al planeta?

El sistema climático de la Tierra está interconectado y es complejo, e incluso los pequeños cambios de temperatura pueden tener grandes impactos, por ejemplo, con la capa de nieve y el nivel del mar.

Ya se están produciendo cambios. Los estudios muestran que el aumento de las temperaturas ya está afectando las precipitaciones, los glaciares, los patrones climáticos, la actividad de ciclones tropicales y las tormentas severas. Varios estudios muestran que los aumentos en la frecuencia , gravedad y duración de las olas de calor, por ejemplo, afectan los ecosistemas, las vidas humanas , el comercio y la agricultura.

Los registros históricos del nivel del agua del océano han mostrado aumentos en su mayoría consistentes durante los últimos 150 años a medida que el hielo de los glaciares se derrite y el aumento de las temperaturas expande el agua del océano, con algunas desviaciones locales debido al hundimiento o al aumento de la tierra.

Si bien los eventos extremos a menudo se deben a un conjunto complejo de causas, algunos se ven agravados por el cambio climático. Así como las inundaciones costeras pueden empeorar con el aumento de los niveles del océano, las olas de calor son más dañinas con temperaturas de referencia más altas.

Los científicos del clima trabajan arduamente para estimar los cambios futuros como resultado del aumento de dióxido de carbono y otros cambios esperados, como la población mundial. Está claro que las temperaturas aumentarán y las precipitaciones cambiarán. La magnitud exacta del cambio depende de muchos factores que interactúan.

Modelos de temperatura y precipitación futuras en forma de mapa
Basado en SSP3-7.0, un escenario de altas emisiones. Claudia Tebaldi y otros, 2021

Algunas razones para tener esperanza

En una nota esperanzadora, la investigación científica está mejorando nuestra comprensión del clima y el complejo sistema de la Tierra, identificando las áreas más vulnerables y orientando los esfuerzos para reducir los impulsores del cambio climático. El trabajo sobre energías renovables y fuentes de energía alternativas, así como las formas de capturar carbono de las industrias o del aire, están generando más opciones para una sociedad mejor preparada.

Al mismo tiempo, las personas están aprendiendo cómo pueden reducir su propio impacto, con la creciente comprensión de que se requiere un esfuerzo coordinado a nivel mundial para tener un impacto significativo. Los vehículos eléctricos, así como la energía solar y eólica, están creciendo a un ritmo antes impensable. Cada vez más personas están dispuestas a adoptar nuevas estrategias para utilizar la energía de manera más eficiente, consumir de manera más sostenible y elegir energías renovables.

Los científicos reconocen cada vez más que alejarse de los combustibles fósiles tiene beneficios adicionales , incluida una mejor calidad del aire para la salud humana y los ecosistemas.

COP26: las mayores conversaciones climáticas del mundo

Esta historia es parte de la cobertura de The Conversation de la COP26, la conferencia climática de Glasgow, por parte de expertos de todo el mundo.
En medio de una marea creciente de noticias e historias sobre el clima, The Conversation está aquí para aclarar las cosas y confirmar de que obtener información en la que pueda confiar. Lea más sobre nuestra cobertura mundial  y en  EE  . UU  .

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